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ガス自由化とはガス自由化とは

2016年4月の「電力自由化」に続いて、2017年4月には「ガス自由化」が行われることが予定されています。
 都市ガス業界も電力業界と同じく長らく「地域独占」「総括原価方式」「製造導管小売一体」で運営されてきました。都市ガス業界の場合はプロバンガス業者という強力なライバルもいるので電力業界ほど顕著ではないものの、やはり他業種が参入しにくく消費者の選択肢は限定的なものであり続けました。2017年4月に行われる「ガス自由化」では電力自由化と同様に、こうした旧来のルールは撤回されることで他業種の会社が多数参入し、ガス業界の景色は一変することが見込まれます。

 この影響はガス業界にとどまらず、電力業界のあり方にも大きく影響を与えます。というのも国内の都市ガスの原料であるLNG(液化天然ガス)の取扱高は、実はガス業界よりも電力業界の方が多いからです。例えば国内最大手の東京電力は東京ガスの2倍近いLNGを取り扱っています。ガス業界が主として都市ガスを消費者に提供するためにLNGを利用しているのに対して、電力業界は火力発電の燃料としてLNGを利用しています。元の原料は一緒なわけですから、お互いの業界への参入は容易なのですが、これまではガス業界と電力業界は“お互いの業界を荒らさない”という暗黙の約束で住み分けをしてきました。

 しかし2016年4月の電力自由化によりガス業界が本格的に電力業界に攻め込むようになり、2017年4月のガス自由化によって今度は電力業界が本格的にガス業界に攻め込むことになりそうです。このように2017年4月の「ガス自由化」はガス業界と電力業界の一体化、いわゆる「総合エネルギー産業化」にむけての重要な一歩となります。これにより私たちの生活にどのような影響が出るでしょうか?
 まず考えられることはこれまで別々に考えられた「電力サービス」と「ガスサービス」が一体的に提供されるようになるということです。すでに先行して電力業界への参入を始めたガス業界が「電力・ガスセット割」というものを小規模ながら始めていますが、今後はこのようなことは当たり前になっていくでしょう。電力もガスも元はLNGという同じものが形を変えた商品ですから、それが合理的です。他方で消費者もセット割に安住せずに、“賢く”電力・ガスを購入していくことが求められます。例えばLNG価格が高騰した際に原子力発電が稼働した場合、ガス会社のガス料金は高騰する一方、電力会社の提供するガスサービスはそれほど値段が上がらない、などといった状況が生まれることになるかもしれません。「電力自由化」に続く「ガス自由化」により、消費者は損をしないためには、電力業界とガス業界を俯瞰した目線を持つことが求められるようになるのです。
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